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Acurrucado alrededor de la televisión en la sala de estar de la casa de su familia en el sur de Florida, Marck Mendoza, de 11 años, nunca se había sentido más orgulloso de su herencia ecuatoriana. Su padre había salido temprano del trabajo en el almacén para reunirse con el resto de su familia para ver a La Tricolor en el primer partido de la fase de grupos de Ecuador de la Copa del Mundo de 2006. Los olores de platos ecuatorianos, que antes se cocinaban rara vez, llenaban el aire. Ecuador derrotó a Costa Rica 3-0 y, conduciendo por la ciudad, vio autos corriendo con una bandera ecuatoriana colgando de la ventana. Un niño que apenas comenzaba a comprender su herencia se llenó de orgullo. Fue un momento que se quedaría con él para siempre.

La familia de Mendoza emigró de Ecuador cuando él tenía cinco años y se mudó de Quito, la capital del país, a la casa de su tía en un vecindario diverso del sur de Florida. Sus jóvenes padres se americanizaron rápidamente, y con pocos ecuatorianos en el sur de Florida, Mendoza se acostumbró en esta nueva cultura estadounidense, así como en las culturas colombiana y brasileña de su vecindario.

Sin embargo, lo que eventualmente lo trajo de regreso a sus raíces ecuatorianas fue el fútbol.

“Crecí con un montón de brasileños y colombianos ya que a esos muchachos les gustaba el fútbol desde muy, muy jóvenes, mientras que yo realmente no tenía ningún interés en los deportes en general. Tenía un mejor amigo que un día me invitó a jugar y ahí fue cuando me enamoré por completo”, dijo Mendoza.

El crisol de culturas latinas del sur de Florida ayudó a cultivar la identidad propia de Mendoza tanto en el sentido deportivo como social.

“Una vez que comencé a jugar fútbol, ​​mis amigos me comenzaban a invitar a su casa a ver los partidos del equipo rival de su país, lo cual era especial porque era como si estuvieran compartiendo una parte de su cultura conmigo”, dijo Mendoza.

“Pronto estaba compartiendo sus tradiciones, estando en sus casas con sus familias, comiendo su comida, viendo estos juegos y entendiendo más sobre los países de los que eran, ya sea música, comida, deportes, etc. Me ayudó a desarrollar mi propia identidad alrededor de muchas culturas hispanas diferentes.”

Después de que Ecuador aseguró su lugar en las rondas eliminatorias de la Copa del Mundo de 2006, sería su turno de compartir su cultura.

“Los días posteriores a los partidos, las personas que no eran ecuatorianas te decían, 'Wow, ese fue un gran partido', y te llenaba de mucho orgullo”, dijo Mendoza.

 “Luego preguntaban un poco sobre Ecuador y nuestra cultura y cada vez que la gente tiene un interés genuino en tu herencia, te llena de orgullo”.

Sus amigos latinoamericanos de países históricamente más dominantes en el fútbol como Argentina, Brasil, Colombia ahora le decían lo bien que jugaba su país y cómo los animarían.

“Como latinos no éramos todos del mismo país, pero fue ese orgullo de ser latinoamericano lo que nos unió. Todos comenzamos a animarnos unos a otros”.

Fuera de la Copa del Mundo, la familia de Mendoza no siguió muy cerca el futbol de clubes. A medida que aprendió más sobre los equipos del club de sus amigos que provenían de las ciudades de los países de donde provenían, decidió que necesitaba su propio equipo. Sin embargo, el suyo sería estadounidense y, por suerte, en 2005 un nuevo equipo se unió a la Major League Soccer.

“Nunca antes había estado en Utah, realmente no sabía nada sobre Utah a esa edad, probablemente ni siquiera podría ubicar Utah en un mapa”, dijo Mendoza.

“No teníamos un equipo de la MLS en el sur de Florida y yo quería un equipo estadounidense. Me conecté más con la marca de RSL, me pareció la más auténtica sin parecer demasiado estadounidense, hacia lo que gravité”.

Al mismo tiempo, a Mendoza siempre le ha gustado dibujar y, a medida que despegó su pasión por el fútbol, ​​sus dibujos comenzaron a tomar la forma de uniformes, balones y ropa de fútbol. Esta pasión lo llevó a estudiar diseño en la universidad y eventualmente encontrar su camino hacia el primer equipo del club al que apoyó.

Avance rápido hasta 2022, y Mendoza está trabajando como diseñador gráfico para Real Salt Lake, Real Monarchs y la academia RSL.

“Estoy muy involucrado con la academia, así que trabajar con Nick Rimando en los torneos o simplemente ver a Tony Beltrán en la oficina sigue siendo una locura para mí”, dijo Mendoza.

“Esos son jugadores que vi ganar la Copa MLS en 2009 y conocerlos a un nivel más personal fue algo que nunca esperé. Es un momento bastante completo. Mi yo más joven estaría bastante impresionado de que ahora estoy trabajando para un equipo al que solía seguir haciendo cosas que solía hacer solo por diversión”.

Ahora que vive en Salt Lake City a medida que se acerca la Copa Mundial 2022 y Ecuador busca hacer otra carrera en el torneo, un Mendoza adulto siente el mismo orgullo que sintió cuando tenía 11 años, no solo por Ecuador, sino por ser Hispano.

“Si vas a estos países, conocerás a personas que están dispuestas a compartir lo poco que tienen y creo que eso es algo que muchos de nosotros hemos transmitido como parte de nuestra herencia,” dijo Mendoza.

“Creo que es algo de lo que estar muy orgulloso. Lo notarás en nuestros fanáticos dentro de la comunidad RSL como con La Barra. Son muy acogedores, y si eres nuevo en el fútbol y vas al portón trasero, compartirán lo que tienen contigo y se asegurarán de que lo pases bien”.

Compartiendo el juego, compartiendo culturas y compartiendo buenos recuerdos. Esto es lo que ha ayudado a dar forma a quién es Marck Mendoza hoy.